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鐵路運輸(英文:Rail Transport)通常是指一種以具有輪對的車輛沿鐵路軌道運行,以達到運送旅客或貨物目的的陸上運輸方式。而廣義的鐵路運輸尚包括磁懸浮列車、纜車、索道等並非使用車輪形式,通稱軌道運輸或軌道交通。

概要

鐵路運輸是已知陸上交通方式其中一種最有效的。鐵軌能提供極光滑及堅硬的媒介讓列車的車輪在上面以最小的摩擦力滾動。這上面的人會感到更舒適,而且節省能量。如果配置得當,鐵路運輸可以比路面運輸運載同一重量物時節省五至七成能量。而且,鐵軌能平均分散列車的重量,令列車的載重力大大提高。

運作

一個鐵路運輸系統包括很多元素,而且它們之間是相輔相成的。如果沒有合適的系統,火車將無法順利運行。

首先,是鐵路沿線的地理環境。

其次是系統的用途為何:客運或是貨運,若是客運,還要考慮乘客是通勤者還是中、長途旅行者。

當弄清楚需求後,便要決定建造的鐵路類型:輕鐵、重鐵還是高速鐵路。另外還有單軌鐵路、膠輪路軌系統和磁浮鐵路等,因為這些線的列車也是以軌道導引行走。現時很多大城市都設有城市軌道交通系統或路面電車系統。

決定建造的鐵路類型後,便要小心選擇使用的軌距。

列車動力方面,古時用馬,後來有蒸汽,現在則用柴油或電力。如果是電力,便需要電氣化的系統。這樣一來,又有不同的方法為列車供電。最普遍的是接觸網供電及軌道供電。

最後,要根據交通流量決定路軌的數目。如果流量是小的,可以只建一條路軌,但一定要有避車處讓多於一列列車使用這條鐵路。流量大的,可以鋪雙線甚至多線,有些繁忙的路段甚至有八線平行行走,每個方向有四條路軌。

歷史

1804年,理查·特里維西克在英國威爾斯發明了第一台能在鐵軌上前進的蒸汽機車,但沒賺到甚麼錢。

第一台取得成功的蒸汽機車是喬治·斯第芬孫在1829年建造的「火箭號」。

1820年代,英格蘭的史托頓與達靈頓鐵路成為第一條成功的蒸汽火車鐵路。後來的利物浦與曼徹斯特鐵路更顯示了鐵路的巨大發展潛力。

很快鐵路便在英國和世界各地通行起來,且成為世界交通的領導者近一個世紀,直至飛機和汽車發明才減低了鐵路的重要性。

高架電纜在1888年發明後,首條使用接觸網供電的電氣化鐵路在1892年啟用。

第二次世界大戰後,以柴油和電力驅動的列車逐漸取代蒸汽推動的列車。1960年代起,多個國家均建置高速鐵路。而貨運鐵路亦連接至港口,並與船運合作,以貨櫃運送大量貨物以大大減低成本。

現時在全球236個國家和地區之中,有144個設有鐵路運輸(包括全世界最小的國家梵蒂岡在內),其中約90個國家和地區提供客運鐵路服務。鐵路依然是世界上載客量最高的交通工具,擁有無法被取代的地位。

中國第一條鐵路吳淞鐵路建於上海,由英國人興建,後被清朝地方官員買回並拆毀。而正式使用的第一條鐵路和蒸汽機車則是由李鴻章興辦的開灤公司煤礦所建。

台灣第一條鐵路是在清代劉銘傳擔任台灣巡撫期間建成,當時的路線為基隆—新竹,規格上採用英國人馬德利所設計軌距為3呎6吋(1,067mm)的鐵路。

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